El Dorado : La quête du troisième empire d'or d'Amérique du Sud

23 Décembre 2021

Des statues en or brillant, des émeraudes précieuses et des bijoux richement décorés ont été délibérément coulés au centre d'un lac ? Cette observation a dû déranger les conquistadors espagnols et inspirer à d'autres explorateurs, au cours des siècles suivants, des expéditions désespérées, mais également réussies.

La légende d'El Dorado

Le mythe remonte à une cérémonie des Muisca, un peuple indigène d'Amérique du Sud, au cours de laquelle le principal était couvert de poussière d'or. L'homme doré (en espagnol "El Dorado") naviguait ensuite sur le lac à bord d'un radeau et coulait en son milieu de l'or et des pierres précieuses en guise d'offrandes aux dieux.

Les explorateurs espagnols ont conclu de cette activité apparemment somptueuse qu'il devait y avoir de l'or en abondance sur ce continent. Cette hypothèse a été suivie par de nombreux autres conquistadors et aventuriers à partir du XVIe siècle, qui ont finalement voulu suivre les traces des découvreurs des Incas et des Aztèques, Francisco Pizarro et Hernán Cortés.

Inka gold object
Or des Inka: Un des objets de l'exposition de Prague "1000 ans d'or Inka".
Référence: Karelj, Public domain, via Wikimedia Commons
Aztec gold object
Or mixtechi-aztèque: Bijoux précolombiens au Metropolitan Museum of Art. Pendentifs en forme de tête, 1400-1515, Mexique, or moulé.
Référence: Sailko, CC BY 3.0, via Wikimedia Commons
Aztec gold object
Or toltèque-aztèque: Bijoux précolombiens au Metropolitan Museum of Art. Ornements de serpent à plumes, 11ème-15ème siècle, Mexique, or repoussé.
Référence: Sailko, CC BY 3.0, via Wikimedia Commons

À partir des histoires de l'homme doré et des trésors coulés dans le lac, la légende d'une ville d'or s'est rapidement développée - et finalement le mythe du troisième plus grand empire d'or d'Amérique du Sud : El Dorado.

Où se trouve l'empire d'or d'El Dorado ?

Depuis le 15e siècle, de nombreux Européens sont partis à la recherche du légendaire empire de l'or en Amérique du Sud. La perspective de trouver les trésors d'or et de les importer en Europe a conduit les aventuriers et les chasseurs de trésors à travers les forêts vierges, les steppes, les marais et les montagnes. Les conquistadors allemands Georg Hohermuth von Speyer et Philipp von Hutten partent en expédition dans le nord-ouest de l'Amérique du Sud. La recherche désespérée d'or les a conduits, avec l'éclaireur espagnol expérimenté Esteban Martín, d'abord au Venezuela, puis dans la région de l'actuelle Colombie.

Gold statue showing the myth of El Dorado
Radeau Muisca, représentation de l'initiation de la nouvelle Zipa dans le lac de Guatavita, source possible de la légende d'El Dorado.
Cet objet a été trouvé dans une grotte à Pasca, en Colombie, en 1856, avec de nombreux autres objets en or.  Sa dimension est de 19,5 cm de long, 10,1 cm de large et 10,2 cm de haut. Elle est datée entre 1200 et 1500 avant J.-C. La pièce est faite d'un alliage d'or (80 %), d'argent et de cuivre, selon la méthode de la cire perdue. Le cacique, au centre, est entouré d'assistants et de rameurs.
Référence: Andrew Bertram, CC BY-SA 1.0, via Wikimedia Commons

Les descriptions de la population indigène font état d'un peuple riche à la source de la rivière Meta. L'expédition a suivi ces informations et a finalement trouvé de l'or et de l'argent fin dans un village tout proche. La présence de l'or les a conduits plus loin dans les hautes plaines, car les métaux précieux étaient des marchandises d'échange. Grâce à leurs relations commerciales avec les peuples des plaines et avec les Incas, les Muisca échangeaient du sel et des couvertures en coton tissé et obtenaient ainsi de l'or, qu'ils transformaient en figurines artistiques.

Les grands trésors d'or qui, selon la tradition, ont été coulés dans le lac de montagne Guatavita n'ont pas encore été confirmés. Mais dans une grotte près de Bogota, on a retrouvé des figurines en or massif représentant la scène de la cérémonie de Muisca, preuve de l'origine du mythe.

Hohermuth et von Hutten reçoivent régulièrement des autochtones des indications pour atteindre les terres aurifères convoitées dans les montagnes, mais ne trouvent pas de passage à travers les Andes.

C'est finalement Gonzalo Jiménez de Quesada qui a fait la plus grande découverte à ce jour, en soumettant l'empire muisca du sud en 1537. Il s'empara d'environ une tonne d'or et de quelque 1800 émeraudes dans l'actuel centre de la Colombie et, avec le soutien de Nikolaus Federmann, plaça la région sous contrôle européen - sous le nom de colonie espagnole "Nouvelle-Grenade".

Des expéditions ultérieures ont suivi le cours de l'Amazone et de l'Orénoque, notamment au Brésil, dans le sud de la Colombie et dans l'est de l'Équateur. La recherche de ce légendaire royaume de l'or n'est pas encore terminée.

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Mais même après plusieurs siècles d'explorations, les grands trésors d'or du troisième plus grand empire aurifère d'Amérique du Sud n'ont pas encore été découverts. Avec les bons indices et les détecteurs de trésors et scanners terrestres appropriés, la recherche de l'or de l'El Dorado pourrait se poursuivre au XXIe siècle.

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